Asap kebakaran Australia picu kekhawatiran kesehatan

Canberra, Australia (AP) - Alarm kebakaran telah berbunyi di gedung-gedung tinggi di pusat Kota Sydney dan Melbourne ketika asap tebal dari kebakaran hutan yang jauh membingungkan sensor elektronik. Blok kantor pemerintah modern di ibu kota Australia, Canberra, telah ditutup karena udara di dalam terlalu berbahaya bagi pegawai untuk bernapas.

Matahari telah memancarkan warna merah menakutkan di balik langit yang kecoklatan selama berminggu-minggu di atas wilayah metropolitan Australia yang biasanya berperingkat tinggi dalam indeks kota paling layak huni di dunia.

Ini merupakan dilema yang belum pernah terjadi sebelumnya bagi orang Australia yang terbiasa dengan langit biru dan hari-hari yang cerah yang telah menimbulkan kekhawatiran akan konsekuensi kesehatan jangka panjang jika paparan asap dalam waktu lama menjadi norma musim panas yang baru. Kekhawatiran serupa tentang asap muncul di wilayah lain di dunia yang terkena dampak oleh lebih banyak kebakaran terkait dengan perubahan iklim, termasuk bagian barat AS.

"Saya akan melahirkan kapan saja sekarang, secara harfiah, dan saya akan melindungi bayi saya dari semua ini," kata Emma Mauch, seorang ibu hamil di Canberra.

Temannya, Sonia Connor, menggambarkan perjuangan menjaga putrinya yang berusia 3 tahun yang energik untuk tetap berada di dalam rumah mereka di Canberra dengan jendela dan pintu yang ditutup dengan selotip ketika suhu di luar melebihi 42 derajat Celcius (108 derajat Fahrenheit). Ini adalah pilihan antara aliran udara dalam panas yang menyengat atau menjaga asap yang berpotensi beracun tetap di luar.

"Putri saya belum menunjukkan gejala apa pun. Bagi saya, saya bisa merasakannya di paru-paru, tenggorokan saya terasa aneh, ”kata Connor.

"Sepertinya kondisi ini tidak menghentikannya, tapi efek jangka panjangnya? Siapa tahu? Dia berusia 3 tahun. Siapa yang tahu apa yang akan terjadi? "Dia menambahkan.

Pemain tenis Slovenia, Dalila Jakupovic, jatuh berlutut karena batuk pada Rabu, saat bertanding dalam pertandingan kualifikasi untuk Australia Terbuka di Melbourne.

"Saya belum pernah mengalami hal seperti ini," kata Jakupovic kepada Australian Broadcasting Corp.

"Kami sudah terbiasa dengan polusi - seperti, kami bermain di China dan lebih banyak negara yang berpolusi - tetapi asap ini adalah sesuatu yang berbeda yang pastinya kami tidak terbiasa."

Canberra serta dua kota terbesar Australia, Sydney dan Melbourne, dalam berbagai waktu dalam beberapa pekan terakhir dinilai sebagai kota yang paling tercemar di dunia, meskipun beberapa pihak berpendapat bahwa polusi industri di tempat-tempat seperti New Delhi lebih berbahaya daripada asap kayu.

Kebakaran itu telah merenggut setidaknya 27 nyawa sejak September, menghancurkan lebih dari 2.600 rumah dan menghancurkan lebih dari 10,3 juta hektar (25,5 juta hektar) lahan, sebagian besar di negara bagian New South Wales. Area yang terbakar lebih besar dari negara bagian Indiana di AS.

Penerimaan rumah sakit telah meningkat di kota-kota yang terkena dampak asap, dengan beberapa pasien menderita asma untuk pertama kalinya dalam hidup mereka. Pemerintah telah merespons dengan mendistribusikan 3,5 juta masker.

Pejabat Kepala Medis Australia Paul Kelly mengatakan dia sedang berdiskusi dengan pemerintah untuk meluncurkan studi tentang dampak kesehatan jangka panjang dari asap.

Bruce Thompson, presiden Thoracic Society of Australia and New Zealand, adalah salah satu pakar penyakit pernapasan yang memprediksi peningkatan penyakit jantung dan paru-paru serta beberapa kanker jika perubahan iklim membuat paparan asap berkepanjangan menjadi fenomena tahunan.

"Kami menghirup hal-hal yang tidak disukai paru-paru yang mengarah pada perubahan signifikan, terutama orang-orang yang cenderung mengalami kondisi pernapasan," kata Thompson.

Thompson, yang menderita mata gatal dan hidung berair akibat asap di rumahnya di Melbourne, mengatakan perbandingan dapat diambil antara krisis saat ini dan kebakaran batu bara di tambang Hazelwood yang terbuka di dekat Kota Morwell di negara bagian Victoria pada tahun 2014. Api membakar selama 45 hari, menyelimuti Morwell dan 14.000 penduduknya dengan asap tebal dan debu batu bara.

Paparan itu masih berdampak buruk pada kesehatan komunitas Morwell dan Lembah Latrobe yang lebih luas, khususnya kaum muda, kata Thompson.

Brian Oliver, kepala Patogenesis Molekuler Pernafasan di University of Technology Sydney, menyamakan paparan yang berkepanjangan dan berulang-ulang terhadap asap seperti itu dengan merokok.

Oliver meramalkan peningkatan penyakit sebagaimana yang diderita perokok di seluruh Australia jika asap menjadi lebih umum di masa depan yang lebih kering dan lebih panas.

NASA mengatakan massa asap Australia yang belum pernah terjadi sebelumnya yang telah melayang ke timur melintasi Samudra Pasifik telah kembali setelah mengelilingi dunia.

Di AS, diperkirakan 20.000 kematian dini sekarang terjadi setiap tahun karena paparan asap kronis. Itu diperkirakan akan berlipat ganda pada akhir abad ini, menurut para ilmuwan yang didanai oleh NASA, ketika puluhan juta orang terkena "gelombang asap" masif yang berasal dari kobaran api di negara bagian Barat.

Para ahli mengatakan peningkatan masalah kesehatan serius di California mungkin hampir tidak dapat dihindari bagi penduduk yang rentan karena bencana menjadi lebih umum.

Penelitian menunjukkan anak-anak, orang tua dan mereka yang memiliki masalah kesehatan adalah kelompok yang paling berisiko.