Ilmuwan temukan senyawa padat paling tua: 7 miliar tahun

Washington (AFP) - Para peneliti mengatakan pada Senin bahwa teknik baru telah memungkinkan mereka untuk mengidentifikasi bahan padat tertua yang pernah ditemukan di bumi.

Itu adalah debu bintang, yang terbentuk lima hingga tujuh miliar tahun yang lalu, dan berasal dari sebuah meteorit yang jatuh ke bumi 50 tahun yang lalu di Australia, kata mereka dalam sebuah makalah yang diterbitkan dalam jurnal PNAS.

Debu itu jatuh pada 1969 di Murchison, negara bagian Victoria, dan para ilmuwan dari Chicago's Field Museum telah memiliki potongannya selama lima dekade.

Philipp Heck, kurator meteorit di museum, memeriksa butiran pra-matahari, yang merupakan serpihan debu bintang yang terperangkap dalam meteorit, menjadikannya kapsul waktu dari periode sebelum matahari dilahirkan.

"Mereka adalah sampel bintang yang solid, bintang yang nyata," kata Heck dalam sebuah pernyataan.

Ketika bintang-bintang pertama mati setelah dua miliar tahun kehidupan, mereka meninggalkan debu bintang, yang membentuk potongan yang jatuh ke bumi sebagai meteorit di Australia.

Meskipun ilmuwan pertama kali mengidentifikasi biji-bijian pada tahun 1987 namun usia mereka tidak dapat ditentukan.

Tetapi Heck dan rekan-rekan lainnya baru-baru ini menggunakan metode baru untuk menentukan tanggal biji-bijian ini, yang berukuran mikroskopis. Mereka berasal dari silikon karbida, mineral pertama yang terbentuk ketika bintang mendingin.

Untuk memisahkan butiran purba dari yang relatif muda, para ilmuwan menghancurkan pecahan meteorit menjadi bubuk. Kemudian mereka melarutkannya dalam asam, yang hanya menyisakan partikel pra-matahari.

"Ini seperti membakar tumpukan jerami untuk menemukan jarum," kata Heck.

Ketika debu berada di ruang angkasa, ia terkena sinar kosmik yang perlahan-lahan mengubah komposisinya. Ini memungkinkan para peneliti untuk menentukan usia mereka.

Satu dekade yang lalu, hanya 20 butir dari meteorit yang dicatat usianya dengan metode yang berbeda. Sekarang, para peneliti telah dapat menentukan usia 40 butir, yang sebagian besar berusia antara 4,6 miliar dan 4,9 miliar tahun.

Zaman ini sesuai dengan saat ketika bintang-bintang pertama mulai pecah, dan karena jenis bintang itu hidup selama dua hingga 2,5 miliar tahun, debu bintang dapat setua tujuh miliar tahun.

"Ini adalah bahan padat tertua yang pernah ditemukan, dan mereka memberi tahu kita tentang bagaimana bintang terbentuk di galaksi kita," kata Heck.

Penanggalan baru oleh tim ini mengukuhkan teori astronomi yang memprediksi ledakan bintang sebelum pembentukan matahari kita, bukannya ritme konstan pembentukan bintang.

"Kami pada dasarnya sampai pada kesimpulan bahwa pasti ada waktu di galaksi kita ketika lebih banyak bintang terbentuk dari biasanya, dan pada akhir kehidupan mereka, mereka menjadi penghasil debu," kata Heck kepada AFP.

Tugasnya sekarang adalah menerapkan metode yang sama pada meteorit lain.

Tetapi menurut Heck, ada kurang dari lima yang diketahui berada di koleksi dan cukup besar untuk mengungkap rahasia semacam itu.