Jepang akui misi di Timur Tengah dalam kepentingan sebagai importir minyak

WASHINGTON (Reuters) - Menteri Pertahanan Jepang Taro Kono pada Selasa (14/1) membela keputusan Tokyo mengirim pasukan ke Timur Tengah untuk membantu memastikan keselamatan kapal dagang, dengan mengatakan itu adalah kepentingan rakyat Jepang, meskipun sebuah jajak pendapat baru menunjukkan penentangan signifikan terhadap misi tersebut.

Dua pesawat patroli Jepang meninggalkan Jepang pada 11 Januari dan diperkirakan akan mulai beroperasi di Timur Tengah mulai 20 Januari. Sebuah kapal perusak Jepang juga diperkirakan akan meninggalkan Jepang ke wilayah itu pada 2 Februari dan memulai patroli di akhir bulan.

Sebuah jajak pendapat oleh kantor berita Kyodo menunjukkan 58,4% dari mereka yang disurvei menentang penempatan dan partai-partai oposisi di Jepang telah menyerukan pembatalan, mengingat ketegangan yang meningkat di wilayah tersebut antara Amerika Serikat dan Iran.

Ditanya tentang jajak pendapat selama kunjungan ke Washington, Kono mencatat bahwa hampir 90% dari minyak mentah yang diimpor oleh Jepang berasal dari Timur Tengah dan lebih dari 80% melewati Selat Hormuz. Di masa lalu, Iran telah mengancam akan memasang ranjau di selat tersebut.

"Jadi itu adalah kepentingan rakyat Jepang untuk melindungi keselamatan navigasi di daerah itu," kata Kono kepada wartawan di Pentagon.

Pada Mei dan Juni 2019, beberapa serangan terjadi pada kapal-kapal dagang internasional di kawasan itu, termasuk kapal tanker milik Jepang, Kokuka Courageous, yang oleh Amerika Serikat dan negara-negara lain dipersalahkan atas Iran.

Teheran membantah tuduhan itu.

Operasi Jepang di Timur Tengah diatur untuk mencakup laut lepas di Teluk Oman, Laut Arab utara dan Teluk Aden.

"Kami berkomitmen untuk mengirim Pasukan Bela Diri (Jepang) untuk pengumpulan informasi," kata Kono.

Amerika Serikat sudah memimpin misi angkatan laut multi-nasional di kawasan yang bertujuan untuk mencegah serangan Iran. Disebut Konstruksi Keamanan Maritim Internasional, misinya meliputi Australia, Bahrain, Arab Saudi, Uni Emirat Arab dan Inggris.

Kono mengutip pembatasan dalam konstitusi Jepang ketika ditanya apakah Jepang dapat bergabung dengan misi yang dipimpin AS.

"Tapi kami akan berkomunikasi erat dengan Amerika Serikat sebagai (sekutu)," katanya.

Kono mengatakan ia mengatakan kepada Menteri Pertahanan AS Mark Esper bahwa Tokyo akan melakukan "upaya-upaya diplomatik yang gigih untuk meredakan ketegangan dan menstabilkan situasi di kawasan itu." Ia tidak mengatakan tindakan seperti apa yang mungkin dilakukan Jepang terhadap tujuan-tujuan itu.