Kelompok veteran, pemerintah bersiap hadapi lonjakan permintaan bantuan kesehatan mental

FAYETTEVILLE, N.C. (AP) - Ketika Kristofer Goldsmith diberhentikan dari Angkatan Darat pada tahun 2007, ia sadar jika ia memiliki masalah.

Dia telah dilatih sebagai pengamat pertempuran - orang yang menemukan target dan memberikan koordinat ke artileri - tetapi ketika dia sampai di Irak, Goldsmith yang saat itu berusia 19 tahun malah menemukan dirinya memotret mayat-mayat untuk data intelijen. Upaya bunuh diri sebelum penempatan kedua memicu pemecatan yang kurang terhormat dan perjuangan panjang untuk mendapatkan status terhormat setelah didiagnosis dengan PTSD.

Goldsmith memuji staf medis Departemen Urusan Veteran Amerika Serikat (VA) yang ia nilai menyelamatkan hidupnya.

Departemen itu dan mitra penyedia layanan kesehatan mentalnya telah memastikan ribuan veteran tetap mendapatkan perawatan selama pandemi corona melalui janji virtual.

Tetapi saat banyak pekerjaan hilang dan isolasi sosial meningkat, beberapa pendukung veteran khawatir bahwa fasilitas medis VA yang kekurangan tenaga tidak dapat mengimbangi kebutuhan dan layanan virtual tidak lagi cukup.

"Setelah bertahun-tahun isolasi diri ... saya benar-benar membutuhkan kontak orang-ke-orang," kata Goldsmith, sekarang asisten direktur kebijakan di Veteran Perang Veteran Amerika. "Sudah hampir 13 tahun sekarang sejak saya keluar, dan layanan virtual tepat untuk saya."

VA pada Jumat memulai kampanye "Sekarang adalah Saatnya" yang ditujukan untuk memperingatkan para veteran dan keluarga mereka akan sumber daya kesehatan mental yang tersedia bagi mereka.

Tetapi para pendukung veteran masih menunggu laporan dari gugus tugas Gedung Putih yang dibentuk oleh Presiden Donald Trump tahun lalu yang ditugasi mengembangkan peta jalan nasional untuk meningkatkan perawatan kesehatan mental dan membendung angka bunuh diri yang tetap tinggi di antara para veteran, yang telah terdampak oleh pandemi.

Peluncuran laporan gugus tugas telah dijadwalkan pada bulan Maret tetapi tiba-tiba dibatalkan karena wabah.

"Kami tidak senang dengan keputusan ini karena kami memahami bahwa ada kemitraan dan sumber daya keuangan yang terkait dengan rencana ini yang kami ingin segera dilaksanakan," kata Chanin Nuntavong, direktur eksekutif kantor The American Legion Washington.

Menteri VA Robert Wilkie mengatakan kepada kelompok-kelompok veteran dalam sebuah pernyataan pekan lalu bahwa rancangan laporan sedang diselesaikan tetapi menolak untuk memberikan tanggal peluncuran.

Seorang pejabat pemerintah yang meminta tidak disebutkan namanya karena mengungkapkan pertimbangan internal, mengatakan kepada The Associated Press bahwa para pejabat berencana untuk mengumumkan rencana itu di sekitar perayaan Memorial Day. Karen Pence, istri wakil presiden, akan membantu meluncurkan upaya tersebut.

Para pejabat VA mengatakan janji medis layanan virtual telah melonjak dari 20.000 pada Februari menjadi hampir 154.000 pada April. Banyak mitra departemen telah memindahkan sebagian besar atau semua janji kesehatan mental mereka ke layanan virtual, termasuk Cohen Veterans Network yang memindahkan 98% pasien di 15 kliniknya.

VA telah memberi sejumlah veteran dengan tablet, telepon, dan paket data yang terjangkau melalui beberapa kemitraan pribadi. Matt Miller, penjabat direktur program pencegahan bunuh diri VA, mengatakan bahwa para veteran tidak menunggu lama untuk sesi-sesi layanan virtual, tetapi hanya waktu tunggu untuk janji temu langsung yang dapat dilacak.

Sherman Gillums Jr., kepala petugas advokasi untuk AMVETS, mengatakan layanan virtual kemungkinan menyelamatkan nyawa, tetapi kemungkinan juga tidak dapat menjangkau beberapa veteran yang lebih tua atau kurang paham teknologi. Dia ingin VA memindahkan para veteran dengan janji yang dibatalkan ke layanan terdepan ketika segalanya dibuka kembali dan menyediakan lebih banyak tempat tidur rawat inap.

"Saya hanya tidak ingin mereka terlalu menjual layanan virtual. Kami pernah mengalaminya ketika bunuh diri veteran menjadi masalah, dan itu bukan perbaikan, ”kata Gillums.

Gillums mengatakan alat pencegahan bunuh diri yang dibuat oleh AMVETS untuk melatih anggota keluarga menemukan tanda-tanda pemikiran bunuh diri sebelum seorang veteran mengalami krisis dapat membantu keluarga selama perintah tinggal di rumah.

Selama bertahun-tahun, pemerintah melaporkan bahwa 20 veteran meninggal karena bunuh diri setiap hari, sekitar 1,5 kali lebih tinggi daripada non-veteran.

Musim gugur yang lalu, VA menyesuaikan metodologi untuk menghapus dari data penghitungan beberapa anggota militer yang bertugas aktif dan mantan anggota Garda Nasional dan Pasukan Cadangan, memperbarui tingkat bunuh diri veteran menjadi 17 orang per hari berdasarkan data 2017, data terbaru yang tersedia.

Ada 6.139 kematian akibat bunuh diri pada tahun 2017, yang naik 129 dari tahun sebelumnya, bahkan ketika total populasi veteran menurun.

Pemerintah mengatakan sekitar dua pertiga dari mereka tidak berada di bawah perawatan VA, yang menunjukkan perlunya penjangkauan yang lebih baik.

"Kami sangat sibuk selama krisis COVID - dengan upaya kami terfokus untuk bersiap menghadapi krisis kesehatan mental yang kami tahu akan terjadi," kata Barbara Van Dahlen, direktur eksekutif gugus tugas, kepada AP. Kelompok ini telah meningkatkan upaya media sosial selama pandemi.

Di Cohen Veterans Network, lalu lintas situs telah meningkat, termasuk lonjakan antara tengah malam hingga pukul 04.00 dini hari pada Sabtu ketika orang sendirian atau mengalami insomnia.

Anthony Hassan, presiden dan CEO Cohen, mengatakan dia tidak percaya sistem kesehatan mental negara itu siap menghadapi lonjakan yang kemungkinan terjadi akibat pandemi. Cohen membuka 10 pusat baru pada akhir tahun depan dan mempekerjakan lebih banyak staf.

"Satu hal yang saya tidak inginkan adalah terlambat ... Kita harus berbicara sekarang tentang bagaimana kita dapat memastikan kita siap menghadapi ini," kata Hassan.

Staf telah membentuk kelompok daring— kelas yoga, pelatihan mental, sesi tentang pengangguran - untuk membantu para veteran dan keluarga mengatasinya.

Chad Sneary baru beberapa jam bertugas dalam shiftnya di sebuah pabrik manufaktur Mooresville, North Carolina, ketika dia diberhentikan pada awal April. Pria berusia 43 tahun itu, yang bertugas enam tahun di Korps Marinir dan dua tahun di Garda Nasional Ohio, berkeras untuk bekerja secara penuh waktu.

Sneary dan keluarganya berharap dia akan segera mendapatkan tunjangan pengangguran.

“Keterampilan finansial bukanlah sesuatu yang militer ajarkan kepada Anda. Sebagian besar dari kita hidup dari gaji ke gaji, ”katanya.

Statistik pemerintah baru yang dirilis Jumat menunjukkan tingkat pengangguran di antara para veteran pada bulan April adalah 11,7%, naik dari 2,3% setahun sebelumnya. Jumlah pengangguran keseluruhan bulan lalu adalah 14,7%.

The Independence Fund, sebuah organisasi nirlaba yang membantu anggota militer yang terluka parah, telah menerima ratusan permintaan bantuan keuangan dan berjuang untuk memenuhi peningkatan hampir sebesar 600%.

Sementara itu, organisasi Veteran Irak dan Afghanistan Amerika telah melaporkan peningkatan hampir 25% dari ratusan panggilan telepon ke hotline penanganan cepat bagi para veteran yang sedang dalam krisis. Jeremy Butler, CEO kelompok itu, mengatakan kenaikan terbesar adalah permintaan untuk rujukan keuangan, perumahan atau kesehatan mental.

Goldsmith, yang telah menghabiskan waktu bertahun-tahun mengadvokasi para veteran lainnya, mengkhawatirkan trauma yang dialami oleh anggota garda nasional, penanggap pertama, dan petugas lainnya dan apakah mereka akan mendapatkan perawatan.

"Akan ada banyak penyesalan penyintas," katanya. “Orang-orang tidak mati karena PTSD di tengah-tengah perang. Ketika mereka hidup dengan kenangan lama yang membayangi, saat itulah PTSD merenggut nyawa. "