Lebih dari Aus $ 25 juta terkumpul saat Australia mengatasi amuk kebakaran hutan

Eden (AFP) - Seruan global untuk membantu petugas pemadam kebakaran Australia mengatasi bencana kebakaran hutan mengumpulkan lebih dari Aus $ 25 juta pada Senin, ketika wilayah negara itu menderita kerusakan luas dan korban tewas dari krisis yang telah berlangsung lama itu mencapai 24 orang.

Kota-kota tepi pantai timur terjerumus ke dalam kegelapan, abu menghujani masyarakat pedesaan dan kota-kota besar lagi-lagi diselimuti asap yang menyesakkan napas, bahkan ketika orang-orang Australia yang kebingungan mencoba untuk berkumpul kembali di tengah gelombang udara dingin dan hujan ringan.

Akhir pekan menandai beberapa hari terburuk dalam krisis kebakaran hutan yang mematikan di negara itu, dengan ratusan properti hancur dan jumlah korban jiwa keseluruhan meningkat menjadi 24 orang, termasuk seorang pria yang meninggal Sabtu ketika berusaha menyelamatkan rumah seorang teman.

Komedian Celeste Barber menggunakan ketenaran media sosial internasionalnya untuk meluncurkan penggalangan dana Facebook bagi petugas pemadam kebakaran yang telah melampaui target Aus $ 25 juta ($ 17 juta) hanya dalam tiga hari dengan sumbangan dari seluruh dunia.

Bintang pop Amerika Pink mengatakan dia akan menyumbangkan US $ 500.000 kepada petugas pemadam kebakaran, sumbangan yang disandingkan oleh aktris Australia Nicole Kidman.

Pemain tenis nomor satu dunia Ashleigh Barty berjanji untuk menyerahkan semua kemenangannya dari turnamen Brisbane International minggu ini -- berpotensi US $ 250.000 -- kepada Palang Merah.

Sekitar 200 kebakaran terus berkobar pada Minggu, banyak di luar kendali, meskipun hanya segelintir yang memicu peringatan darurat saat suhu turun.

Di mana-mana, jutaan penduduk yang terkepung berjuang untuk mengatasi bencana yang terjadi dalam skala hampir seluruh benua, meluas selama berbulan-bulan, mengubah kehidupan sehari-hari.

"Kami berada di wilayah yang belum dipetakan," kata Perdana Menteri New South Wales Gladys Berejiklian. "Kita tidak bisa berpura-pura bahwa ini adalah sesuatu yang telah kita alami sebelumnya. Tidak."

Pihak berwenang telah berjuang untuk mengimbangi keparahan krisis -- yang sekarang telah menghanguskan wilayah yang hampir seukuran Irlandia.

Sementara kebakaran hutan biasa terjadi di musim panas kering Australia, perubahan iklim telah mendorong naiknya suhu darat dan laut dan menyebabkan hari-hari yang sangat panas dan musim kebakaran yang hebat.

Perdana Menteri Scott Morrison pada Sabtu mengumumkan pengerahan militer terbesar negara itu dalam beberapa tahun, memobilisasi hingga 3.000 tentara cadangan untuk membantu petugas pemadam kebakaran sukarela yang kelelahan.

Kapal perang dan helikopter tempur telah dirancang ulang untuk membantu evakuasi maritim terbesar di Australia sejak Perang Dunia II -- memindahkan ke tempat aman beberapa dari 4.000 orang yang terperangkap selama berhari-hari di tepi Mallacoota, di tengah-tengah antara Sydney dan Melbourne.

Di atas dan bawah pantai, ribuan orang tetap mengungsi dan lebih banyak lagi menimbang masa depan yang tidak pasti.

Noreen Ralston-Birchaw, 75 tahun, kehilangan rumahnya di kota pantai tenggara Mogo pada Malam Tahun Baru dan mengatakan dia tidak yakin apa yang harus dilakukan.

"Pada saat ini, saya tidak ingin kembali dan melihat rumah saya hancur terbakar," katanya kepada AFP. "Saya tidak ingin membangun kembali di sana."

Morrison juga mengumumkan pembentukan Badan Pemulihan Kebakaran Hutan yang akan berjalan selama setidaknya dua tahun dan membantu orang yang selamat untuk bangkit kembali, sebuah sinyal bahwa jalan di depan akan panjang dan sulit.

Bahkan bagi mereka yang tidak berada di jalur langsung kebakaran, krisis telah membuat gaya hidup luar ruang Australia yang sangat dikagumi ditahan: memanggang daging dilarang di bawah larangan api, acara olahraga top telah dibatalkan dan perjalanan pantai dibatalkan.

Flora dan fauna khas negara itu akan membutuhkan waktu bertahun-tahun atau puluhan tahun untuk pulih -- ribuan pohon karet telah hilang dan para ahli di Pulau Kanguru mengatakan setengah dari populasi koala telah musnah.

Ratu Elizabeth II pada Minggu mengatakan dia "sangat sedih" oleh kebakaran itu, dan berterima kasih kepada dinas darurat "yang menempatkan hidup mereka sendiri dalam bahaya" untuk membantu masyarakat.

Hari Minggu membawa kondisi yang lebih ringan, termasuk beberapa curah hujan di New South Wales dan negara bagian Victoria yang berdekatan, tetapi beberapa komunitas masih di bawah ancaman kebakaran yang tidak terkendali, khususnya di dan sekitar kota Eden di New South Wales dekat perbatasan Victoria.

"Langit masih merah," kata John Steele, 73 tahun, yang dievakuasi bersama istrinya dari properti pedesaan mereka di utara Eden pada Sabtu malam. "Kita belum keluar dari hutan."

Di Cooma, di pedalaman selatan New South Wales, krisis kebakaran berubah menjadi bencana banjir ketika sebuah menara besar yang menampung 4,5 juta liter air runtuh, menyapu mobil-mobil dan mengisi rumah dengan lumpur.

"Pertama adalah kebakaran hutan pertama dan sekarang banjir, bencana berturut turut ," kata seorang warga yang terguncang yang meminta untuk tidak disebutkan namanya kepada AFP.

Penerbangan dibatalkan, galeri-galeri ditutup untuk menjaga kesehatan masyarakat dan sejumlah besar kiriman masker wajah dibawa masuk.

Di beberapa daerah pedesaan yang terkena kebakaran, polisi berpatroli di jalan-jalan di tengah laporan penjarahan dan pembobolan.