Natal dirayakan di bawah bayang-bayang pandemi

·Bacaan 3 menit

Kota Vatikan (AFP) - Perayaan Natal dimulai Jumat, dengan ratusan juta orang di seluruh dunia berada di bawah pembatasan virus corona merayakan versi liburan yang biasanya ditandai dengan perjalanan dan pertemuan besar.

Pertempuran untuk menghentikan pandemi, yang telah merenggut lebih dari 1,7 juta jiwa, masih jauh dari selesai meskipun kampanye vaksin massal telah diluncurkan yang menawarkan janji untuk kembali normal.

Gereja-gereja di seluruh Korea Selatan sebagian besar kosong, dengan jamaah berkumpul secara online ketika negara tersebut melaporkan rekor beban kasus harian baru.

"Sungguh menyesakkan melihatnya," kata Park Jae-woo, seorang anggota Gereja Yoido Full Gospel di Seoul yang biasanya mengharapkan hingga 10.000 jemaah, tetapi pada Jumat itu hanya dapat menyambut 15 staf dan anggota paduan suara.

Dan di Filipina yang mayoritas beragama Katolik, kebaktian diguncang ketika gempa bumi berkekuatan 6,3 skala Richter melanda negara itu, mengakhiri masa Natal yang bermasalah yang sudah diredam dengan larangan pesta dan nyanyian kidung.

Meskipun cuaca hangat, Pantai Bondi Sydney yang biasanya ramai kini sepi, sementara ombak kosong dari peselacar berpakaiaan Sinterklas. Polisi tampak melakukan patroli untuk menegakkan aturan jarak sosial.

Paus Fransiskus, pemimpin spiritual 1,3 miliar umat Katolik di seluruh dunia, merayakan misa Malam Natal di Basilika Santo Petrus di hadapan kurang dari 200 umat beriman bermasker, sebagian besar adalah pegawai di negara kecil Kota Vatikan.

Misa, yang biasanya diadakan pada tengah malam, telah dimajukan dua jam menjadi 19:30 (1830 GMT) untuk memenuhi aturan jam malam Italia.

Sebelum pandemi melanda, beberapa ribu orang jemaat dan turis telah memperoleh tiket berharga untuk menghadiri misa kepausan.

Pada Kamis malam, Lapangan Santo Petrus, yang biasanya dipadati orang pada Malam Natal, tampak sepi, diterangi oleh cahaya pohon Natal yang menjulang tinggi dan lampu mobil polisi.

Pembatasan virus korona baru yang ketat diberlakukan pada Kamis selama periode Natal dan Tahun Baru di seluruh Italia, negara yang paling terpukul oleh virus di Eropa, dengan hampir 71.000 kematian dan lebih dari dua juta kasus sejak awal pandemi.

Misa Malam Natal memperingati kelahiran Yesus dari Nazareth di Betlehem.

Dalam homilinya, Paus asal Argentina itu menekankan bahwa kelahiran seorang anak mengingatkan kita untuk tidak menghabiskan hari-hari kita "meratapi nasib kita, tetapi menenangkan air mata mereka yang menderita", melayani "orang miskin".

Francis, yang baru saja merayakan ulang tahunnya yang ke-84, akan menyampaikan pesan Natal kedelapannya "Urbi et orbi" ("ke kota dan dunia") pada hari Jumat dengan video dari istana apostolik, untuk mencegah orang berkerumun di Lapangan Santo Petrus.

Betlehem, tempat orang Kristen percaya Yesus dilahirkan, sedang mempersiapkan Natal tidak seperti dalam sejarahnya baru-baru ini.

Misa Malam Natal di Gereja Kelahiran Yesus secara tradisional merupakan puncak musim liburan dimana ratusan ribu pengunjung berduyun-duyun ke kota Palestina di Tepi Barat yang diduduki.

Misa dilakukan secara online tahun ini, dengan hanya pendeta dan individu terpilih yang diizinkan di dalam basilika, yang disterilkan Kamis sebelum kebaktian.

"Semua orang merasa gelap, lelah, tertekan terlalu lama di bawah beban berat pandemi yang mengepung hidup kami," kata Patriark Latin Yerusalem, Pierbattista Pizzaballa.

Di Suriah timur laut yang dilanda perang, ratusan penduduk dari lingkungan yang didominasi Kristen di kota Qamishli membuang masker wajah dan mengenakan topi Santa, berhati-hati saat merayakan upacara penyalaan pohon Natal.

"Kami khawatir perayaan akan dibatalkan tahun ini karena virus corona baru, tetapi seperti yang Anda lihat semua orang di sini merayakan dan kami senang," kata Maria Danhou, ibu dua anak berusia 36 tahun.

Jerman telah dipaksa untuk membatalkan pasar Natalnya yang terkenal, sementara di Kuwait, gereja ditutup hingga 10 Januari meskipun menjadi rumah bagi komunitas Kristen yang besar.

Bagi banyak orang, isolasi yang telah ditetapkan tahun lalu akan berlanjut hingga Hari Natal dan seterusnya - seperti di Belgia, di mana penduduknya sebagian besar dibatasi untuk menyambut satu pengunjung.

Warga Inggris, sementara itu, terputus dari sebagian besar dunia, karena munculnya varian Covid-19 baru.

Beberapa pembatasan perbatasan Inggris telah dilonggarkan sementara untuk liburan, tetapi ribuan dari negara Eropa lainnya masih terdampar di Inggris.

"Pulang untuk Natal? Lupakan," kata Laurent Beghin, seorang sopir truk Prancis yang mengantarkan kargonya tetapi masih terjebak beberapa hari kemudian.

burs-acb/jm/rma