Nenek paus pembunuh yang penuh perhatian selamatkan bayi paus

Washington (AFP) - Nenek paus pembunuh totol-totol membantu bayi-bayi cucu mereka untuk bertahan hidup, terutama di saat kelangkaan makanan, para ilmuwan melaporkan Senin dalam sebuah makalah yang memberi cahaya baru pada peran evolusi menopause.

Orca betina berhenti bereproduksi di usia tiga-puluhan atau empat-puluhan tetapi dapat terus hidup selama beberapa dekade lebih, sebuah fenomena yang hanya diketahui ada pada manusia dan empat spesies mamalia lainnya, yang semuanya adalah paus.

Telah dikemukakan bahwa sifat tersebut berevolusi karena memungkinkan betina yang sudah lewat masa reproduksi untuk membantu kerabat mereka yang lebih luas - yang disebut sebagai "efek nenek" pada manusia, tetapi teori itu belum diuji pada paus sampai sekarang.

"Ini adalah contoh non-manusia pertama dari efek nenek pada spesies mati haid," kata penulis senior Daniel Franks dari University of York kepada AFP.

"Itu juga telah ditunjukkan pada gajah, tetapi mereka dapat bereproduksi hingga akhir hidup mereka. Saat ini kami tahu hanya lima spesies yang mengalami menopause: yang lain adalah paus pilot bersirip pendek, narwhals dan beluga."

Menulis dalam Prosiding National Academy of Sciences, Frank dan koleganya meneliti lebih dari 40 tahun data sensus pada dua kelompok paus pembunuh di lepas pantai negara bagian Washington, AS, serta British Columbia di Kanada.

Individu diidentifikasi oleh bentuk sirip mereka yang unik, tambalan pelana dan adanya torehan dan goresan, dan jenis kelamin dengan pigmentasi yang berbeda di sekitar alat kelamin mereka serta ukuran sirip dewasa.

Hubungan mereka satu sama lain disimpulkan melalui pengamatan organisasi sosial, dan para induk diidentifikasi oleh asosiasi berulang mereka dengan anak-anak bayi mereka.

Tim, yang juga termasuk ilmuwan dari University of Exeter, Pusat Penelitian Paus AS dan Stasiun Biologi Pasifik Kanada, fokus pada 378 individu yang diketahui memiliki nenek dari pihak induk.

Peneliti menemukan bahwa paus yang neneknya mati dalam dua tahun terakhir memiliki tingkat kematian 4,5 kali lebih tinggi dibandingkan dengan yang nenek yang masih hidup, dalam dua tahun setelah kematiannya.
Efeknya secara signifikan diperkuat dalam kelangkaan ikan selama bertahun-tahun, yang dinilai oleh para peneliti melalui data tangkapan tahunan salmon Chinook, dan berkurang dalam bertahun-tahun.

"Kami sebelumnya telah memperlihatkan bahwa nenek-nenek pasca-reproduksi memimpin kelompok berkeliling untuk mencari makan, dan bahwa mereka penting dalam melakukan itu pada saat dibutuhkan, ketika salmon langka," Frank menjelaskan.

"Mereka juga diketahui berbagi makanan secara langsung dengan kerabat yang lebih muda. Kami juga menduga ada pengasuhan anak," tambahnya.

Sementara para peneliti mengidentifikasi efek nenek sedang berjalan, manfaat ini sendiri tidak menjelaskan mengapa orca betina kehilangan kapasitas reproduksi di usia paruh baya: nenek gajah membantu cucu mereka juga sambil terus berkembang biak sampai mereka mati.

Tim menulis bahwa kapasitas reproduksi yang terus-menerus mungkin berbiaya untuk ikan paus dan manusia, seperti konflik antargenerasi antara ibu dan anak perempuan mereka dalam persaingan untuk mendapatkan laki-laki.

"Pada paus pembunuh, ketika para induk dan anak perempuan berkembang biak bersama-sama, anak-anak paus dari generasi yang lebih tua memiliki angka kematian yang secara signifikan lebih tinggi," kata surat kabar itu.

Ke depan, para peneliti ingin mengasah lebih tepat tentang bagaimana anggota spesies berbasis keluarga yang dekat saling membantu dan melukai satu sama lain, dengan menggunakan pesawat nir-awak untuk memeriksa perilaku tersebut.