Pemburu virus masuki hutan Gabon untuk mempelajari ancaman berikutnya

·Bacaan 4 menit

Zadie Caves (AFP) - Adegan itu tampak seperti sesuatu yang ada di film fiksi ilmiah, atau mungkin beberapa serial TV.

Enam pria berpakaian biohazard kuning tampak memanjat dalam cuaca panas yang mencekik menuju gua di jantung hutan Gabon.

Pencarian mereka: untuk menyingkap pengetahuan baru tentang bagaimana patogen seperti virus corona melompati penghalang spesies menuju manusia.

Di dalam gua itu, sasaran mereka adalah koloni kelelawar.

“Tugas kami adalah mencari patogen yang dapat membahayakan manusia dan mempelajari bagaimana penularan terjadi antar spesies,” kata Gael Maganga, seorang profesor di Universitas Franceville.

Kelelawar bisa menjadi sarang virus yang tidak membahayakan mereka tetapi bisa berbahaya bagi Homo sapiens, sering kali bersilangan melalui hewan lain.

Covid-19 hanyalah mikroba terbaru yang diyakini telah mengambil jalur zoonosis dari hewan ke manusia.

Hal itu terutama mengikuti tiga virus pernapasan lainnya, MERS pada 2012, SARS pada 2003 dan flu H5N1 pada 1997; virus hemoragik Ebola pada tahun 1976; dan AIDS, yang diyakini telah ditularkan dari simpanse sekitar seabad yang lalu, kemungkinan melalui pemburu yang menangani daging yang terinfeksi.

Mencapai gua itu membutuhkan kerja keras. Tim harus mengarungi tanah yang tebal, potongan-potongan kulit kayu dan daun berwarna coklat kemerahan yang menghembuskan aroma musky dari hutan.

Lingkungan di sini - panas dan lembab serta penuh dengan bahaya alam - sulit bagi manusia, tetapi sempurna untuk virus.

Sedikit demi sedikit, dari aroma tanah yang lembap pun ikut tercium bau kotoran kelelawar menyengat. Lebah dan kupu-kupu keperakan menari di sekitar kepala para pemburu virus, wajah mereka berkeringat di balik kacamata mereka.

Di atas mereka, pucuk-pucuk pohon tampak seperti melayang di langit, dan tanaman merambat menjuntai, seolah-olah tergantung di langit.

Mulut gua tiba-tiba seperti terbuka, dan gerombolan pun berterbangan keluar. Lapisan putih tebal kotoran kelelawar tersebar di tanah dan bebatuan.

Gael Maganga meminta tim untuk merentangkan jaring di perut gua yang gelap, dan kelelawar tersebut merasakan kehadiran manusia yang asing.

Tapi salah satu ilmuwan bergerak maju, menyinari bagian dalam senternya. Kelelawar yang mencoba terbang keluar terperangkap di jaring.

Penelitian ilmiah pun segera dimulai. Tim mengambil penyeka steril dan mengambil sampel dari mulut dan rektum kelelawar.

Sampel tersebut kemudian disimpan dengan hati-hati untuk diangkut kembali ke lab, di mana mereka akan dianalisis untuk setiap patogen yang muncul.

Mereka yang menyalahkan kelelawar atas bencana virus corona, para ilmuwan terus terang menolak klaim tersebut.

Kedekatan manusia di habitat mereka, kata mereka, telah membawa kedua spesies mamalia itu menjadi lebih dekat dan berisiko.

"Perilaku manusia sering menjadi penyebab munculnya virus," kata Maganga. "Saat ini, dengan tekanan populasi, pertanian atau perburuan yang intensif, kontak antara manusia dan hewan semakin sering."

Maganga juga salah satu direktur Emerging Viral Diseases Unit di Interdisciplinary Centre for Medical Research (CIRMF) Franceville.

Riset tersebut menjadi tuan rumah salah satu dari dua laboratorium P4 Afrika - laboratorium berisiko sangat tinggi yang beroperasi pada tingkat keamanan tertinggi.

Sebuah laporan yang dikeluarkan pada bulan Oktober oleh panel keanekaragaman hayati PBB IPBES mengatakan terdapat hingga 850.000 virus yang ada pada hewan dan dapat menginfeksi manusia.

Tujuh puluh persen penyakit muncul beredar pada hewan sebelum melompat ke manusia, dan setiap tahun sekitar lima penyakit baru muncul di antara manusia, katanya.

Pauline Grentzinger, seorang dokter hewan di Lekedi Nature Park, surga keanekaragaman hayati dekat Franceville, memperingatkan pemikiran konvensional "bahwa manusia di satu sisi dan hewan di sisi lain."

"Secara kesehatan, apa yang terjadi dengan satu (spesies) berdampak pada yang lain. Melindungi fauna alam berarti melindungi manusia," katanya.

Di Gabon, wabah Ebola telah terjadi di kawasan Gua Zadie, yang terletak dekat perbatasan dengan Republik Kongo. Peneliti CIRMF telah menemukan sampel virus Ebola di antara kelelawar, membenarkan bahwa mamalia terbang adalah sumbernya.

Maganga juga menemukan sejumlah strain virus corona yang beredar di antara kelelawar, termasuk beberapa yang dekat dengan strain Covid-19 yang menginfeksi manusia.

Terlepas dari risiko yang ada, para pemburu masih datang ke daerah itu untuk berburu binatang - antelop, rusa, monyet, dan kelelawar.

Pada bulan April, Gabon memberlakukan larangan penjualan kelelawar dan trenggiling, spesies lain yang dianggap sebagai vektor potensial virus corona.

Tetapi penduduk desa yang tinggal di dekat gua mengatakan mereka belum melihat kasus Covid - dan bagi banyak orang, kemiskinan tampaknya mengalahkan bahaya apa pun.

"Dalam satu malam, saya bisa mendapatkan uang untuk hidup sebulan," kata Aristide Roux, seorang pemburu berusia 43 tahun, sambil menunjukkan tubuh rusa di tunggul pohon di pinggir jalan.