Pengemudi wanita pertama Saudi ikut balap mobil di negara kerajaan

Diriyah (AFP) - Meluncur di belakang kemudi SUV elektrik yang ramping, Reema Juffali bersiap merintis jejak olahraga motor yang selama ini didominasi pria, sebagai wanita Saudi pertama yang berlomba di negara kerajaan itu.

Adrenalin seperti itu tidak dapat dibayangkan oleh wanita di kerajaan Islam ultra-konservatif sampai Juni tahun lalu, ketika itu membatalkan satu-satunya larangan di dunia terhadap pengendara wanita sebagai bagian dari upaya liberalisasi Putra Mahkota Mohammed bin Salman.

Juffali, 27 tahun yang melakukan debut olahraga motornya hanya beberapa bulan setelah larangan puluhan tahun dicabut, akan bertanding Jumat dan Sabtu di Jaguar I-PACE eTROPHY, sebuah perlombaan mobil elektrik di Diriyah, dekat dengan ibu kota Riyadh.

"Larangan itu dicabut tahun lalu dan saya tidak pernah berharap untuk balapan secara profesional," kata Juffali, duduk di Jaguar I-Pace hitam-dan-hijau, kendaraan utilitas olahraga elektrik.

"Fakta bahwa saya melakukannya ... sungguh luar biasa," Juffali, yang mengenakan pakaian balap, mengatakan kepada AFP dalam sebuah wawancara yang dekat dengan sirkuit balap di Diriyah.

Juffali, yang berasal dari kota barat Jeddah dan dididik di Amerika Serikat, akan berpartisipasi sebagai apa yang oleh panitia disebut sebagai pengemudi tamu "VIP", menjadi wanita Saudi pertama yang berlomba di tanah asal.

Pangeran Abdulaziz bin Turki al-Faisal, kepala otoritas olahraga Arab Saudi, telah menggembar-gemborkan itu sebagai momen "penting" bagi kerajaan.

"Reema akan membuat ribuan orang mendukungnya, sebagai pembalap profesional," kata sang pangeran kepada AFP.

Juffali, yang salah satu penampilan pertamanya di balap kompetitif di Kejuaraan F4 Inggris di Brands Hatch pada bulan April, hanya memiliki sekitar satu tahun pengalaman balap profesional di bawah ikat pinggangnya.

Tapi dia memiliki hasrat untuk mobil cepat sejak masa remajanya dan tumbuh besar menonton Formula Satu.

Dia lulus tes mengemudi setelah pindah ke Amerika Serikat untuk belajar beberapa tahun yang lalu, dan sekarang merupakan salah satu dari segelintir wanita Saudi yang telah memperoleh "lisensi balap" di negara asalnya, persyaratan wajib untuk balapan secara profesional.

Bahkan di luar Kerajaan, hanya beberapa wanita Saudi yang berpacu secara profesional.

"Bagi banyak wanita yang belum memiliki kesempatan untuk belajar mengemudi, untuk berada di belakang kemudi jelas merupakan sesuatu yang menakutkan," jelas Juffali.

"Bagi banyak wanita di Saudi, ini adalah sesuatu yang sangat langka."

Juffali mengatakan mimpinya adalah balapan satu hari di Le Mans - kompetisi 24 jam di Prancis yang merupakan salah satu kompetisi paling bergengsi dan melelahkan di dunia.

Di Riyadh dia akan berlomba melawan veteran musim lomba itu tetapi tidak akan mencetak poin.

Pangeran Mohammed telah berusaha untuk melepaskan citra ultra-konservatif negaranya dengan memungkinkan kebebasan yang lebih besar bagi perempuan, termasuk pelonggaran apa yang disebut aturan "perwalian" yang memberikan laki-laki wewenang atas saudara perempuan.

Namun di samping reformasi, dia juga mengawasi tindakan keras terhadap perbedaan pendapat.

Sekitar selusin aktivis perempuan yang berkampanye menuntut hak mengemudi berada di pengadilan setelah ditangkap tahun lalu, memicu kecaman luas.

Beberapa menuduh mereka disiksa dan dilecehkan secara seksual oleh interogator; Pihak berwenang Saudi membantah tuduhan itu.

Reformasi telah mendorong menjadi transformatif bagi banyak wanita Saudi, membebaskan mereka dari ketergantungan pada sopir pribadi atau saudara laki-laki.

Wanita Saudi pada saat banyak melakukan perubahan dari apa yang sebelumnya dianggap sebagai hak pria - mobil berkecepatan tinggi.

Banyak yang menentang persepsi bahwa hanya mobil mungil berwarna-warni cerah yang populer di kalangan pengemudi wanita.

Sejumlah ruang pamer menampilkan Mini Coopers merah ceri untuk wanita, tetapi para profesional penjualan mengatakan banyak wanita yang menunjukkan selera jenis mobil berotot seperti Chevrolet Camaro atau convertible Mustang.

Berbalut jeans ketat dan T-shirt Harley-Davidson, beberapa wanita juga dilatih untuk mengendarai sepeda motor di sekolah mengemudi Riyadh, sebuah pemandangan yang masih merupakan anomali yang memukau di negara bagian yang konservatif.

"Banyak orang terkejut dengan semua perubahan yang terjadi di Saudi," kata Juffali.

"Melihatku di dalam mobil, balap ... Bagi banyak orang itu mengejutkan, tapi aku senang mengejutkan orang."