Pengusaha: Kenya paksa importir gunakan jalur kereta api baru China yang mahal

Oleh Duncan Miriri

MOMBASA, Kenya (Reuters) - Jalur kereta api baru Kenya buatan China seharusnya menjadi keuntungan bagi bisnis. Jalur senilai 3,3 miliar dolar AS (2,6 miliar pound) memotong jam perjalanan dari kota pelabuhan Mombasa ke Ibu Kota Kenya, Nairobi.

Tetapi beberapa importir mengatakan biaya transportasi mereka melonjak hampir 50 persen ketika mereka menggunakan kereta api karena biaya tambahan, lebih banyak waktu dihabiskan untuk membersihkan barang di depot kereta api Nairobi yang padat dan kebutuhan mengirim truk untuk mengambil barang-barang dari sana.

Para importir itu biasa mengangkut barang-barang mereka dari pantai. Tetapi otoritas pelabuhan sekarang mengatakan bisnis yang berbasis di Nairobi dan negara bagian harus menggunakan jalur baru karena pelabuhan Mombasa dikontrak untuk memasoknya dengan jumlah minimum kargo.

"KPA (Otoritas Pelabuhan Kenya) memiliki kewajiban untuk mengumpan makan kereta api ... kami adalah penjamin kereta," kata Daniel Manduku, kepala Otoritas Pelabuhan Kenya yang dikelola pemerintah.

Masalah kereta api adalah kisah peringatan, baik bagi negara-negara berkembang yang membebani diri mereka sendiri dengan utang China, dan bagi China ketika berupaya memperluas hubungan perdagangan global dan memproyeksikan kekuatan lunak melalui Inisiatif Sabuk dan Jalan yang masif.

"Sebagian besar pengeluarannya di luar negeri (China) tidak memiliki efek yang dapat terdeteksi pada pertumbuhan ekonomi," kata Bradley Sparks, direktur eksekutif AidData, sebuah fasilitas penelitian yang melacak keuangan pembangunan di universitas William and Mary di Virginia.

China berupaya menghilangkan kekhawatiran bahwa proyek infrastrukturnya membebani beberapa negara dengan utang.

Tahun lalu, negara itu setuju untuk merestrukturisasi lebih dari 12 miliar dolar AS pembayaran utang Ethiopia, yang jalur kereta apinya yang didanai China juga kesulitan.

Sekarang beberapa politisi Kenya bertanya apakah jalur kereta api mereka sepadan dengan biayanya.

Ratusan orang -- penduduk, pemilik bisnis, dan pemimpin lokal -- mengadakan demonstrasi mingguan di Mombasa menentang pergerakan wajib kargo dengan kereta api.

"Ini adalah sebuah revolusi," kata anggota parlemen Mohammed Ali awal bulan ini ketika para demonstran membawa sebuah peti mati tiruan yang bermerek "RIP China Colonization" dengan huruf merah darah.

Bisnis di bawah tekanan

Kontrak antara Bank Exim China, Otoritas Pelabuhan Kenya (KPA) dan Kereta Api Kenya mengharuskan KPA untuk menyediakan 1 juta ton kargo ke kereta api per tahun, naik menjadi 6 juta pada tahun 2024.

KPA mengatakan muatan kereta api diperkirakan mencapai 5 juta ton tahun ini, setelah lebih dari 4 juta tahun lalu.

Mombasa diproyeksikan untuk menangani 34 juta ton kargo tahun ini; sebagian besar tidak pergi dengan kereta api. Kargo yang ditujukan ke Mombasa, atau negara-negara selain Kenya, masih bisa lewat jalan darat.

Tetapi importir Kenya di dalam dan sekitar Nairobi mengatakan mereka telah dipaksa untuk menggunakan jalur itu sejak Oktober tahun lalu. Pelabuhan mengonfirmasi kebijakan itu pada Agustus, tetapi membatalkan perintah pada Oktober setelah protes. Pelaku bisnis mengatakan tidak banyak yang berubah dan mereka masih diharuskan menggunakan kereta api yang lebih mahal.

Otoritas pelabuhan mengalihkan pengiriman ke jalur kereta api baru, kata seorang agen bea cukai yang berbasis di Nairobi. "Kamu harus membayar untuk itu apakah kamu suka atau tidak."

Memindahkan kontainer 40 kaki ke Nairobi dengan kereta api harganya 80.000 shilling ($ 800) -- kira-kira sama dengan sebuah truk, kata Mercy Ireri, kepala operasi untuk Asosiasi Transportasi Kenya.

Tetapi importir juga harus membayar setidaknya 25.000 shilling untuk sebuah truk buat mengambil barang-barang dari depot Nairobi dan 15.000 shilling dalam biaya depot, kata tiga pengusaha yang meminta untuk tidak disebutkan namanya.

Pembayaran pinjaman

Manduku, yang juga anggota dewan Kenya Railways, mengatakan biaya yang lebih tinggi diperlukan untuk memenuhi pembayaran pinjaman.

Kenya berutang kepada Exim Bank of China sebesar 660 miliar shilling untuk proyek rel kereta api dan lainnya, sekitar sepersepuluh dari total utang nasional. Bank tidak segera menanggapi permintaan komentar.

Kenya Railways tidak menanggapi permintaan komentar. China Road and Bridge Corporation, yang membangun jalur kereta api dan sekarang menjalankannya melalui anak perusahaan Kenya, Africa Star Operations, mengatakan tidak menetapkan kebijakan mengenai kargo.

Syarat-syarat persis perjanjian itu tidak terbuka untuk umum.

Jalur baru dibuka pada 2017. Berjalan di sepanjang jalur usang yang dibangun kolonialis Inggris seabad lalu, itu memotong perjalanan Nairobi-Mombasa menjadi empat jam dari 12 jam untuk penumpang dan menjadi delapan jam dari 24 jam untuk kargo.

China mendukung arahan yang mengharuskan importir untuk menggunakan kereta api, kata Wu Peng, duta besar Beijing di Nairobi.

"Itu adalah langkah yang bertanggung jawab dan cerdas oleh pemerintah Kenya," kata Wu kepada Reuters.

Setelah arahan dicabut, kedutaan mengatakan jalur "telah merevolusi pergerakan kargo dan penumpang".

Parlemen memanggil menteri transportasi untuk menjawab pertanyaan tentang kebijakan kargo pada November tetapi dia tidak muncul. Esther Koimett, sekretaris utama di departemen transportasi, mengatakan kepada Reuters bahwa pemerintah tidak lagi membuat importir menggunakan kereta api.

Namun Daniel Nzeki, ketua Asosiasi Stasiun Pengangkutan Kontainer Kenya, dan Ireri dari Asosiasi Transportasi Kenya, mengatakan keamanan pelabuhan di Mombasa masih mencegah truk mengambil barang-barang.

"Itu sirkus," kata Nzeki.