Rumput laut China berumur miliaran tahun adalah fosil tanaman hijau tertua

Oleh Will Dunham

WASHINGTON (Reuters) - Para ilmuwan telah menemukan di bebatuan dari China utara apa yang mungkin merupakan fosil tertua dari tanaman hijau yang pernah ditemukan, rumput laut kecil yang mengarungi area dasar laut sekitar satu miliar tahun yang lalu dan merupakan bagian dari revolusi purba di antara kehidupan di Bumi.

Para peneliti pada Senin mengatakan bahwa tanaman itu, yang disebut Proterocladus antiquus, berukuran hampir seperti sebutir beras dan memiliki banyak cabang tipis, tumbuh subur di air dangkal sambil menempel pada dasar laut dengan struktur seperti akar.

Ini mungkin tampak kecil, tetapi Proterocladus - suatu bentuk ganggang hijau - adalah salah satu organisme terbesar pada masanya, berbagi laut terutama dengan bakteri dan mikroba lainnya. Ganggang ini terlibat dalam fotosintesis, mengubah energi dari sinar matahari menjadi energi kimia dan menghasilkan oksigen.

"Proterocladus antiquus adalah kerabat dekat nenek moyang semua tanaman hijau yang hidup hari ini," kata Qing Tang, seorang peneliti pasca-doktoral Virginia Tech di bidang paleobiologi yang mendeteksi fosil-fosil dalam batuan yang digali di Provinsi Liaoning dekat kota Dalian dan penulis utama studi yang diterbitkan dalam jurnal Nature Ecology & Evolution.

Biosfer bumi sangat bergantung pada tanaman untuk makanan dan oksigen. Tumbuhan darat pertama, dianggap keturunan rumput laut hijau, muncul sekitar 450 juta tahun yang lalu.

Ada perubahan evolusioner di Bumi mungkin 2 miliar tahun yang lalu dari sel-sel mirip bakteri ke anggota pertama kelompok yang disebut eukariota yang menjangkau jamur, tanaman, dan hewan. Tumbuhan pertama adalah organisme bersel tunggal. Transisi ke tanaman multiseluler seperti Proterocladus adalah perkembangan penting yang membuka jalan bagi kerusuhan tanaman yang telah mendiami dunia, dari pakis ke sequoia hingga penangkap lalat Venus.

Proterocladus adalah 200 juta tahun lebih tua dari rumput laut hijau paling awal yang diketahui sebelumnya. Salah satu kerabat modernnya adalah sejenis rumput laut yang bisa dimakan yang disebut selada laut.

Proterocladus merupakan fosil tanaman hijau tertua yang tidak ambigu. Fosil-fosil dari kemungkinan tanaman hijau bersel tunggal yang lebih tua masih menjadi bahan perdebatan.

Tumbuhan bukan yang pertama melakukan fotosintesis. Mereka memiliki nenek moyang yang tampaknya memperoleh peralatan seluler fotosintesis dari jenis bakteri yang disebut cyanobacteria.

Nenek moyang dari semua tanaman hijau ini memunculkan dua cabang utama, salah satunya mencakup beberapa tanaman air dan semua tanaman darat sementara yang lain - kelompok yang menjadi milik Proterocladus - terdiri dari tanaman air secara eksklusif.

"Proterocladus antiquus," paleobiolog dan rekan penelitian di Virginia Tech, Shuhai Xiao mengatakan, "adalah saudara perempuan nenek moyang dari semua tanaman hijau yang masih hidup, evolusioner."