Sinterklas gajah sebarkan kesadaran virus di antara anak-anak Thailand

·Bacaan 2 menit

Bangkok (AFP) - Natal dan kecintaan Thailand pada gajah berpadu Rabu ketika empat makhluk raksasa yang berpakaian seperti Sinterklas muncul di sebuah sekolah di luar Bangkok, lengkap dengan masker besar virus corona.

Anak-anak yang bersemangat dari Sekolah Jirasat Wittaya di Ayutthaya, satu jam perjalanan dari ibu kota, menyanyikan lagu-lagu Natal dan berbaris untuk berfoto dengan hewan dalam tradisi tahunan.

Gajah-gajah itu, Sri Mongkon, 14, Sri Raya, 6, Peter, 15, dan Raja Kaew, 18, menggunakan belalainya untuk membawa keranjang masker wajah kepada anak-anak dan pengendara motor di luar sekolah.

Guru bahasa Inggris dan sains Brett Baxter mengatakan acara tersebut membawa semacam semangat Natal yang dipadukan dengan cita rasa Thailand.

"Ini luar biasa untuk anak-anak. Ini memadukan dua budaya. Ini bukan hanya tentang Sinterklas ... budaya Thailand yang berbasis di sekitar gajah," katanya.

Ayutthaya, bekas ibu kota Siam, negara yang sekarang dikenal sebagai Thailand, dianggap sebagai tempat kelahiran komunitas Katolik kerajaan.

Misionaris Katolik Eropa membangun gereja di tepi Sungai Chao Phraya tiga abad lalu.

Ittipan Paolamai, pengelola istana gajah Ayutthaya tempat merawat hewan-hewan tersebut, mengatakan kunjungan sekolah tersebut sudah berlangsung selama 17 tahun.

"Tahun ini karena pandemi serta wabah baru-baru ini, kami menggunakan kesempatan ini untuk meningkatkan kesadaran publik tentang penyebaran Covid-19," katanya kepada AFP.

Thailand, negara berpenduduk 70 juta orang, telah mencatat lebih dari 5.700 infeksi virus corona dan dalam sepekan terakhir telah terjadi lonjakan lebih dari 1.000 kasus terkait dengan wabah di pasar makanan laut Thailand.

Namun tidak semua orang merasa kunjungan sekolah Natal adalah tradisi yang sehat.

Jan Schmidt-Burbach, seorang dokter hewan satwa liar dan penasehat untuk Perlindungan Satwa Dunia, mengatakan membawa gajah ke sekolah "untuk aksi publik semacam ini cukup dipertanyakan dan tidak dapat diterima".

"Anak-anak akan menganggap gajah sebagai penghibur dan badut daripada hewan liar secara biologis," katanya kepada AFP.

Pengalaman itu bisa membuat hewan stres, tambahnya, dan selalu ada potensi kecelakaan.

"Pawang gajah harus memastikan dia bisa mengendalikan gajah ... Gajah bisa lepas kendali dan melukai bahkan terkadang membunuh orang."

Tetapi Ittipan mengatakan kepada AFP bahwa makhluk-makhluk itu terlatih dan dirawat dengan baik.

"Saya tidak melihat ini sebagai eksploitasi atau penyiksaan. Kami telah memiliki gajah di provinsi kami untuk pariwisata dan kesadaran sosial sejak lama. Jadi bukan masalah besar melakukan aktivitas dengan mereka seperti pagi ini," kata Ittipan.

"Gajah selalu menjadi bagian tak terpisahkan dari gaya hidup Thailand."