Tiga meninggal dan 150 kehilangan rumah dalam kebakaran hutan di Australia

Oleh AFP

Bencana kebakaran hutan di Australia timur telah menewaskan sedikitnya tiga orang dan memaksa ribuan orang meninggalkan rumah mereka, dengan jumlah korban tewas diperkirakan akan meningkat sementara petugas pemadam kebakaran berjuang menuju komunitas yang sulit dijangkau.

Di kota pesisir Forster yang biasanya indah - satu di antara lusinan yang dilanda di sepanjang pesisir timur - gumpalan asap besar menyembur dari beberapa kobaran api ketika pembom air menyapu di atas kepala.

Perdana Menteri Scott Morrison mengatakan bahwa, jika perlu, militer dapat dipanggil untuk membantu sekitar 1.300 petugas pemadam kebakaran yang menangani sekitar 100 kebakaran terpisah.

Beberapa orang masih belum ditemukan dan 30 lainnya terluka - sebagian besar petugas pemadam kebakaran bekerja berjam-jam di semak belukar yang berasap dan membara dan membakar hutan ekaliptus yang menjulang tinggi.

"Satu-satunya pikiran saya hari ini adalah pada mereka yang kehilangan nyawa dan keluarga mereka," kata Morrison, ketika ratusan warga sipil juga menawarkan diri untuk membantu tetangga mereka yang terpukul.

Sebuah mayat ditemukan di sebuah gedung yang terbakar di dekat kota Taree di pesisir timur, kata polisi, sementara seorang korban lain ditemukan di dalam sebuah mobil dan seorang wanita tewas meskipun petugas medis berusaha selama beberapa jam untuk menyelamatkannya.

Ketika cuaca panas dan berangin sedikit berkurang pada hari Sabtu, jumlah kebakaran paling serius mereda menjadi hanya sedikit dari 17 yang belum pernah terjadi sebelumnya pada hari Jumat.

Tetapi dalam wilayah yang membentang hampir 1.000 kilometer (600 mil), sekolah-sekolah terbakar dan sedikitnya 150 rumah hancur, sementara pihak berwenang terpaksa mengevakuasi pusat-pusat penahanan dan rumah-rumah orang tua.

Itu adalah pelarian yang sempit bagi Don Russell, dengan api datang beberapa meter dari rumahnya di Taree.

"Mereka telah melakukan pekerjaan tertinggi," kata Russell kepada AFP setelah enam awak pemadam kebakaran berhasil mengendalikan api.

Tetangga sebelahnya tidak seberuntung itu - rumah mereka terbakar Sabtu sore. Tidak ada seorang pun di rumah.

"Dulunya negara dewa, tetapi tidak ada lagi," kata tetangga lain, Dave Scott yang berusia 72 tahun.
Dinas pemadam kebakaran pedesaan New South Wales mengatakan, peringatan darurat diberlakukan untuk empat kebakaran di antara belasan yang mengamuk di seluruh negara bagian.

Kebakaran hutan sering terjadi di Australia dan banyak sekali petugas pemadam kebakaran telah menangani api sporadis selama berbulan-bulan menjelang musim panas belahan bumi selatan.

Tetapi ini adalah awal yang dramatis bagi apa yang diprediksi para ilmuwan akan menjadi musim kebakaran yang sulit - dengan perubahan iklim dan siklus cuaca berkontribusi pada kombinasi berbahaya dari angin kencang, suhu tinggi, dan kondisi kering.

"Kami mengalami kondisi seperti kotak-kotak di sebagian besar negara bagian dan yang diperlukan hanyalah satu percikan api untuk menyalakan api yang bisa terbakar selama berhari-hari," kata pejabat komisioner pemadam kebakaran Queensland Mike Wassing.

Queensland menyatakan "darurat kebakaran" pada hari Sabtu dan melarang penyalaan semua api di luar ruangan.

Sementara itu perdana menteri New South Wales, Gladys Berejiklian memperingatkan bahwa prakiraan cuaca minggu depan "bisa berarti kita tidak melalui yang terburuk".

Morrison, yang pemerintahnya telah mengecilkan ancaman perubahan iklim, berusaha untuk mengelak dari pertanyaan tentang apa dampaknya.

"Australia telah berjuang melawan kebakaran ganas selama Australia telah menjadi bangsa, dan jauh sebelumnya. Dan kami akan terus melakukannya," katanya.

Petugas pemadam kebakaran menggambarkan kondisi Jumat sebagai "sulit" dan "berbahaya". Di beberapa daerah, warga terjebak dan diberitahu untuk "mencari perlindungan karena sudah terlambat untuk pergi".

Radio lokal menghentikan pemrograman normal dan memberikan instruksi tentang bagaimana mencoba bertahan dari kebakaran jika terjebak di rumah atau di dalam kendaraan.

Di seberang pantai tengah, asap mengepul tinggi ke langit dan penduduk mengunggah gambar-gambar daring langit jingga dan pohon-pohon api yang tinggi.

Pihak berwenang mengatakan beberapa kebakaran menciptakan kondisi cuaca mereka sendiri - awan pirokumulus yang menyelimuti seluruh kota.

Meskipun kondisinya mereda, kekeringan yang berkepanjangan dan tingkat kegersangan yang tinggi akan terus membuat keadaan menjadi mudah terbakar.

Awal bulan ini, beberapa kebakaran yang sama menyelimuti Sydney dalam asap berbahaya selama berhari-hari. Pada hari Sabtu giliran Brisbane, dengan api menyelimuti pusat kota dengan tabir kabut tebal.

Beberapa petak di Australia telah berbulan-bulan tanpa curah hujan yang memadai, memaksa petani untuk mengangkut air, menjual ternak atau meninggalkan tanah mereka untuk ditanami.

Jim McLennan dari La Trobe University mengatakan kebakaran hutan itu "belum pernah terjadi sebelumnya", datang sangat awal di musim ini dan di daerah-daerah yang biasanya memiliki tanah dan vegetasi yang lembap.

"Namun, situasi kebakaran konsisten dengan dunia baru ancaman kebakaran hutan yang terkait dengan perubahan iklim".