United berusaha hentikan lagi raksasa Liverpool

Oleh Alan Baldwin

LONDON (Reuters) - Manchester United menjadi satu-satunya klub yang mencuri poin dari Liverpool sang pemuncak klasemen sementara Liga Liverpool musim ini dan mereka akan mencoba serta berusaha melakukannya lagi dalam pertandingan Minggu di Anfield.

Bahkan para pemimpi tersuram di Old Trafford Theatre of Dreams pun mengakui sulit sekali membawa hasil positif dari Merseyside setelah hasil imbang 1-1 pada Oktober.

Salah satu persaingan paling sengit dalam sepakbola Inggris belakangan ini terlihat berat sebelah.

Liverpool, juara klub Eropa dan dunia serta berada di jalur menjadi tim tak terkalahkan dalam Liga Premier, telah memenangkan 18 pertandingan terakhir mereka di Anfield dan tidak pernah kalah dalam pertandingan kandang di liga sejak April 2017.

The Reds sudah mengemas 61 poin dari kemungkinan 63 poin dan di ambang menciptakan rekor klub tak terkalahkan dalam 38 pertandingan, kekalahan terakhir mereka terjadi Januari tahun lalu melawan Manchester City.

Pasukan Juergen Klopp juga selalu mencetak gol pada setiap pertandingan liga musim ini, menyamai rekor terbaik klub ini sejak awal musim yang bermain 585 menit tanpa kebobolan - enam clean sheet berturut-turut.

United sudah enam kali kalah musim ini dan menempati urutan kelima di liga, terpaut 27 poin dari musuh mereka yang menyimpan satu pertandingan lebih banyak.

Namun demikian Klopp sedang bersiap menghadapi tantangan rumit lainnya.

"Sisa musim ini masih cukup panjang dan kami menghadapi banyak pertandingan sulit untuk dimainkan, yang berikutnya terutama sulit, dan kami harus memastikan kami siap untuk itu," kata dia setelah Liverpool mengalahkan Tottenham Hotspur 1 -0 pada Minggu.

Striker United Marcus Rashford, yang mencetak gol melawan Liverpool di Old Trafford, memulai pertandingan putaran ketiga Piala FA Rabu melawan Wolverhampton Wanderers di bangku cadangan, tetapi dimasukkan pada babak kedua dan hanya bertahan 15 menit sebelum meninggalkan lapangan karena cedera.

Itu menjadi perhatian besar manajer Ole Gunnar Solskjaer tetapi dia mendapatkan kabar yang lebih baik mengenai kemungkinan kembalinya bek Eric Bailly yang absen sejak Juli karena cedera lutut.


BOSS LAMA

Saingan sekota Liverpool, Everton, akan berada di London untuk pertandingan melawan West Ham United pada Sabtu yang mempertarungkan The Toffees dengan bos lama mereka David Moyes.

Pelatih asal Skotlandia itu menghabiskan waktu lebih dari 11 tahun di Everton, sebelum hijrah ke Manchester United untuk masa jabatan pendek dan tidak membahagiakan setelah mengantarkan mereka ke posisi keempat liga musim 2004-05.

Membuah jauh-jauh ingatan itu, kekalahan dari Everton akan menjadi pukulan serius bagi upaya Hammers yang menempati urutan ke-16, dalam menjauh dari zona degradasi dengan hanya terpaut satu poin dari Aston Villa yang menduduki urutan ke-18.

Peringkat kedua yang juga juara bertahan, Manchester City, menjamu Crystal Palace pada Sabtu sementara Leicester City yang berada pada posisi ketiga, melawat ke Burnley pada Minggu.

Lawatan Tottenham Hotspur asuhan Jose Mourinho ke Watford direvitalisasi di bawah manajer baru Nigel Pearson.

Chelsea yang menduduki posisi keempat bertandang ke Newcastle United, sementara Arsenal yang menempati peringkat 10, menjamu Sheffield United di Emirates.

Arsenal tanpa pencetak gol terbanyak Pierre-Emerick Aubameyang karena terkena hukuman larangan bemain setelah mendapatkan kartu merah pada pertandingan terakhir melawan Crystal Palace.

Bournemouth berusaha melompati zona degradasi saat melawat ke Norwich City untuk pertandingan antar papan bawah klasemen.


(Laporan Alan Baldwin, disunting oleh Ed Osmond)